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Blanca Melendrez: ¡Abogando por la Salud!

March 10, 2017

Por Mario A. Cortez

Blanca Melendrez

En las comunidades de bajos recursos abundan los problemas de salud, esto por la falta de acceso a una alimentación sana, al igual que otros factores como falta de servicios médicos y preventivos.

Pero por más de 17 años, Blanca Meléndrez, quien funge como directora ejecutiva de programas de salud pública del Centro de Salud Comunitaria de la Universidad de California en San Diego (UCSD), ha estado al frente de la lucha por mejorar la salud de los residentes de la ciudad, en particular aquellos en zonas de bajos recursos.

“Estamos tratando de traer equidad alimenticia. Este es un tema de acceso para poder vivir una vida saludable con nuestras familias y en ese sentido todo nuestro trabajo está dirigido a la equidad y a la justicia social”, Melendrez comentó acerca de su labor.
Melendrez nació en Zacatecas, México y llegó a Chula Vista a los 16 años. Melendrez relató a La Prensa San Diego que la mudanza de una zona rural a una ciudad en California fue impactante para ella.

“Fue un shock cultural y también fue difícil porque llegue a una preparatoria en donde estuve en cursos de regularizacion de ingles. Por lo tanto, fue muy difícil ingresar a la universidad”, Melendrez recordó. “Cuando me gradué de la preparatoria mis padres esperaban que fuera a la universidad ya que era lo más lógico para ellos, pero no dominaba el inglés”.

Tras graduarse de la preparatoria Castle Park, Melendrez se inscribió en un colegio comunitario con la meta de mejorar su uso del idioma inglés y poder llegar a a la universidad.

“En mi colegio habia un programa que asistía a los latinos a ir a la universidad y también tenía muy buenas calificaciones, pero mi ingles no estaba al nivel”, Melendrez explico. “Eventualmente me aceptaron en UCSD donde estudié una licenciatura en ciencias políticas y otra en literatura”.

“Pero también en UCSD viví otro shock cultural, ya que había muy pocas minorías en una universidad enorme, y aún no dominaba el inglés a la perfección.” Melendrez continuo. “Siempre tuve el apoyo de mi familia y el apoyo del Centro de Estudios Estados Unidos-México, donde encontré grandes mentores y recursos.

Tras recibirse con su doble licenciatura, Melendrez continuó estudiando una maestría en literatura en UCSD. Ella también comenzó a trabajar en proyectos de abogacía y salud pública en comunidades de minorías.

“Uno de mis primeros trabajos en salud pública fue precisamente una campaña llamada Latinos 5 Al Día, cual tomaba temas de salud pública, con enfoque en la política, dirigidos a líderes en las comunidades con el fin de abordar el problema de la obesidad”, explicó Melendrez.
Desde entonces, Melendrez se ha desempeñado como miembro clave del Centro de Salud Comunitario de UCSD, eventualmente llegando a su cargo actual. La principal causa que Melendrez enfrenta mediante la educación, política, y abogacía es la obesidad y las enfermedades crónicas derivadas de este padecimiento, como la diabetes tipo 2 y la hipertensión.

Entre su accionar, Melendrez cuenta con formas de incrementar el acceso a los alimentos frescos, como las frutas y verduras, como forma de reducir la obesidad en las comunidades minoritarias y de bajos recursos.

Un logro de cual Melendrez puede presumir, junto a un gran equipo de trabajo y abogacía, es el establecer un mercado al aire libre en City Heights, una de las comunidades de San Diego con mayor número de habitantes de bajos ingresos.

“Desde el 2008 no había un mercado al aire libre en una comunidad de bajos recursos porque decían que no iba a funcionar y que la comunidad no compraria ahi”, dijo Melendrez. Los detractores decían que solo las comunidades de clase media alta compran en mercados al aire libre cuando en realidad en muchas de nuestras culturas se acostumbra a comprar los alimentos al aire libre”.

Hoy en día, el mercado de City Heights sigue en pie todos los sábados hasta las 2 p.m. y ha recibido reconocimientos nacionales como uno de los mercados donde se utilizan los beneficios de asistencia alimentaria con mayor frecuencia en todo Estados Unidos.

Un programa cual Melendrez ha ayudado a desarrollar más recientemente es ¡Más Fresco!, cual en colaboración con la Secretaría de Agricultura de los Estados Unidos y la cadena de supermercados Northgate Gonzalez, busca recompensar a las familias más necesitadas a la hora de hacer la despensa.

¡Más Fresco! es un programa que otorgará un bono a beneficiarios de asistencia alimenticia como recompensa por comprar productos frescos como frutas y verduras. Mediante este programa se evaluará el efecto que tienen los incentivos financieros en los los participantes de asistencias como CalFresh.

El trabajo de Melendrez no termina, ni terminará, ahí. Junto a un equipo de más de 30 colaboradores, más de 200 practicantes, y miembros de la comunidad, ella seguirá proponiendo soluciones y afrontando problemas con el fin de mejorar la salud de miles de residentes en nuestra región.

“Mediante muchos recursos y formas de actuar podemos actuar en favor de la salud de nuestra comunidad”, finalizó Melendrez. “Me encanta mi trabajo”.

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