October 26, 2001

La sanidad de los alimentos: 10 razones importantes

La Extensión Cooperativa de la Universidad de California está colaborando co el Servicio de Seguridad e Inspección de Alimentos del Dartamento de Agricultura de los Estados Unidos para que los consumidores hispanhablantes tengan fácil acceso a expertos en sanidad y segurdad alimentaria. Con este fin, se está llevando a cabo n proyecto piloto en el condado de San Diego que pone a disposición de los consumidores la Línea Gratuita de Información en Español sobre Carnes y Aves. Expertos sobre seguridad alimentaria responderán a preguntas relacionadas con la compra, preparación y conser-vación correcta de los alimentos.

"El cuidado adecuado de los alimentos comienza desde que se compran los comestibles en la tienda y continúa cuando se colocan los alimentos en la mesa y, luego, cuando se guardan los sobrantes", indica Martha Weston, coordinadora de programas de nutrición de Extensión Cooperativa de la Universidad de California. "La higiene en la cocina y la conservación adecuada de los alimentos juegan un papel crítico para evitar posibles intoxicaciones alimentarias que puedan poner en peligro la salud".

Los consumidores que tengan preguntas o dudas sobre la compra, preparación o conservación de alimentos pueden ahora llamar gratis a la Línea de Información en Español sobre Carnes y Aves del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos.

El número a llamar es 1-800-535-4555. El horario de atención personal en el teléfono por parte de expertos en sanidad de los alimentos será de lunes a viernes de 7 de la mañana a 1 de la tarde. El Departamento de Agricultura ha venido ofreciendo este servicio, en inglés, durante los últimos 16 años, recibiendo alrededor de 100.000 llamadas anualmente.

La mayoría de los consumidores se consideran conocedores de las medidas a tomar para proteger a sus seres queridos de la intoxicación por bacterias en los alimentos. Sin embargo, las prácticas que muchos consideran suficientes no lo son. Weston ofrece 10 razones que recalcan la importancia de que los consumidores pongan en tela de juicio sus hábitos y costumbres sobre el cuidado de los alimentos:

Razón #1: Podría salvar la vida de una persona, quizás un ser querido. Mantener los alimentos en buen estado es de suma importancia para evitar que se contaminen y puedan causar una seria intoxicación.

Razón #2: Al asegurarse que los alimentos estén en buen estado, evitará que usted y su familia tengan que lidiar con una molesta o dolorosa enfermedad. Las enfermedades bacteriales, parasitarias y virales causadas por alimentos en mal estado son muy molestas y pueden tener consecuencias a largo plazo. ¿Debemos preocuparnos cada vez que comamos? No. Los organismos microscópicos siempre han sido y serán parte importante de nuestro mundo. Pero es importante almacenar los alimentos de manera adecuada, cocerlos muy bien y mantener limpias las manos y lugares de preparación.

Razón #3: Mantener los alimentos en buen estado ahorra dinero. Las intoxicaciones por bacterias en los alimentos representan pérdidas de millones de dólares cada año en costos relacionados con cuidados médicos e ingreso perdido. Sabemos que es difícil desechar alimentos aunque sepamos que quizás no están en buen estado porque no se siguieron los procedimientos para mantenerlos higiénicos. Pero, ¡compare el costo del alimento a desechar con el costo de cuidados médicos por una intoxicación severa, empezando con el pago por la visita al médico!

Razón #4: Preocuparse por la seguridad alimentarias es actuar de una manera responsable. Las personas con quienes usted comparte los alimentos que ha preparado confían en poder disfrutarlos, sin preocuparse de una posible intoxicación. Usted espera lo mismo de quienes cultivan y preparan alimentos. El papel que usted juega en la seguridad alimentaria es tan importante como el del fabricante o agricultor, supervisor de reglamentos gubernamentales o el encargado de mantener los alimentos en buen estado en el supermercado. Usted es un importante eslabón en la cadena de la granja a la mesa.

Razón #5: La prevención de intoxicaciones por alimentos mal conservados puede ser un punto clave entre el éxito o el fracaso de su negocio u organización. Todo alimento para venta al público en un mostrador, venta de repostería (bake sale) o en una cena para recaudar fondos debe prepararse con mucho cuidado. Los niños muy pequeños, personas mayores o quienes padecen de problemas de salud que afectan al sistema inmunológico corren un mayor riesgo de contraer alguna enfermedad por con-taminación bacterial. Proteja su salud y la reputación de su grupo y organización.

Razón #6: El buen cuidado de los alimentos inspira confianza y mantiene la paz familiar. Imagínese: se eliminan los argumentos de que alguien contribuyó a que se echara a perder algún alimento. ¡Y familiares y amistades no llamarán a la línea telefónica de información sobre carnes y aves a insistir que le envíen a usted folletos sobre la higiene de los alimentos!

Razón #7: Es fácil mantener los alimentos en buen estado. Además, así estará dando un buen ejemplo a su familia y a los demás. Usted o la persona que cocina los alimentos es la última en tocarlos antes de que se consuman o antes de servirlos a familiares y amistades. ¡Tome en mano las riendas! La prevención de las enfermedades puede resultar de algo tan sencillo como lavarse las manos, algo muy importante que con frecuencia no se hace.

Razón #8: Las prácticas para prevenir intoxicaciones por bacterias usualmente son las más eficientes. No se arriesgue por tratar de ahorrar tiempo. Descongelar carnes, aves y productos derivados a temperatura ambiente y cocerlos parcialmente son ejemplos de procedimientos que pueden parecer buenos pero que en realidad pueden fomentar el desarrollo de bacterias al mantener la temperatura de los alimentos a las temperaturas "peligrosas" (40°-140° F), en las que las bacterias se desarrollan con mayor rapidez. En el caso de bacterias que producen sustancias que resisten el calor, este problema no se puede remediar con mayor cocimiento.

Razón #9: El buen cuidado de los alimentos permite que se aprovechen al máximo los beneficios nutritivos de los mismos.Cuando usted elige una variedad de alimentos saludables para su familia, ¿por qué no consumirlos cuando tienen todos sus nutrientes o almacenarlos debidamente para comerlos más adelante?

Razón #10: La calidad de los alimentos se mantiene cuando se ponen en práctica los pasos adecuados para preservarlos en buen estado y evitar el desarrollo de bacterias.

Mantener calientes los alimentos calientes y fríos los fríos evita que crezcan los microorganismos que pueden echar a perder los alimentos y causar enfermedades. Almacenar los alimentos a la temperatura adecuada también ayuda a que retengan la apariencia fresca, aroma placentero, textura agradable y buen sabor de los alimentos para deleite de quienes los consumen.

¿Tiene alguna duda? Llame a la Línea Gratuita de Información en Español sobre Carnes y Aves del Departamento de Agricultura de Estados Unidos, 1-800-535-4555 donde expertos en la seguridad alimentaria responderán a sus preguntas, de lunes a viernes, de 7 de la mañana a 1 de la tarde.

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