October 9, 1998


Lucha por Liderato NFC-Oeste en Nueva Orleans; Denver Busca 6-0; Miami Viaja a Jacksonville el Lunes

La sexta volverá a ser una jornada emocionante, con importantes partidos de división, el primer duelo entre Jacksonville y Miami, y la expectación que está levantando un running back en racha.

Nueva Orleans acogerá la batalla por la hegemonía en la división oeste de la NFC, con un partido entre los Saints (3-1) y los San Francisco 49ers (3-1).

La historia reciente sitúa a los 49ers como favoritos, pues han ganado ocho de los últimos nueve enfrentamientos entre ambos clubs. Además, los Saints llevan cinco años sin ganar a San Francisco en el Superdome de Louisiana. La última victoria local llegó con un field goal de 49 yardas a cinco segundos del final.

Pero todo eso es historia, y la división oeste de la NFC ha cambiado significativamente este año (Atlanta también está en cabeza con un récord de 3-1). Los Saints no le pondrán las cosas fáciles al equipo que tanto les ha maltratado en el pasado.

¿La razón? La defensa. New Orleans es el equipo de la NFC que ha encajado menor cantidad de puntos (74). Los 49ers han encajado 86.

"Pelean todo el partido", dice el entrenador Mike Ditka al referirse a su defensa. "Estoy orgulloso de ellos".

New Orleans también ha protagonizado más recuperaciones de posesión (12) que San Francisco (8). "Eso es algo que hemos trabajado desde el cuerpo técnico", asegura Ditka. Los Saints (+8) son, después de Minnesota (+9), el segundo equipo de la NFC en margen entre ganancias y pérdidas de posesión. La temporada pasada a estas alturas, los Saints eran el peor equipo de la NFL en esa categoría (-11). La diferencia entre 1997 y 1998 es de 19.

Los Saints van a tener que demostrar su solvencia defensiva este domingo. Los 49ers son el equipo más ofensivo de la liga (con un impresionante promedio de 494.0 yardas por partido y un juego de pase explosivo, con 333.3 yardas de media). Su juego de carrera es el mejor en la NFC (160.8 yardas por partido).

La defensa de los Saints ante el juego de carrera es la cuarta más efectiva en la NFC (86.5 yardas por partido) y ahora deberá parar a Garrison Hearst, quinto running back más prolífico de la NFC (410 yardas), que presenta además el mejor promedio por carrera entre los 10 primeros (5.7).

En Seattle se celebrará otro duelo divisional de especial interés, con un enfrentamiento entre un "clásico" y uno de los equipos revelación del 98.

Los Seattle Seahawks (3-2), empatados en la tercera posición de la división oeste de la AFC con los Oakland Raiders, recibirán a unos Denver Broncos que liderean la clasificación y buscarán su sexta victoria en seis partidos. La historia de este enfrentamiento es muy asimétrica.

Los Broncos han ganado los últimos cuatro partidos contra los Seahawks. El último triunfo sobre Denver en Seattle tuvo lugar en 1995. Pero los Seahawks de la actual temporada han cambiado. Son el segundo equipo de la AFC que más puntos ha anotado (111), por detrás de Denver (182). Defensivamente, son terceros en la AFC en puntos encajados (58), mientras que Denver figura en 11ava posición (93).

Según el defensive back de Seattle Cortez Kennedy: "Denver y Kansas City saben que estamos preparados para enfrentarnos a ellos en cualquier momento".

Los quarterbacks John Elway (Denver) y Warren Moon (Seattle) pueden unirse este año a Dan Marino en la exclusiva lista de QBs que han superado a las 50,000 yardas de pase a lo largo de suc carrera. Sin embargo, la presencia de Moon en el partido no es segura (sufre una lesión en las costillas) y podría ser reemplazado por John Friesz o Jon Kitna. Por otro lado, Elway no ha disputado los dos últimos partidos (sufrió un tirón muscular y tiene molestias en la espalda). Su ausencia no ha sido un problema. El veterano Bubby Brister (12 años en la NFL) ha ganado los dos partidos que ha jugado y encabeza la AFC en ratin de pase (111.3).

"Es el equipo de John", admite Brister. "Yo intento que los mecanismos del juego sigan funcionando y con el equipo que tenemos eso no es difícil".

Este domingo en New England, los Patriots recibirán la visita de los Kansas City Chiefs. Por los Chiefs, regresará a su quarterback titular Elvis Grbac, lesionado en el hombro en la primera jornada. A su vez, el QB Drew Bledsoe de los Patriots viene de perder ante los Saints su inmaculado registro de cero intercepciones (ahora es de tres).

Grbac deberá vigilar con la secundaria de los Patriots, que lidera la AFC en intercepciones (7) junto a Miami. El cornerback izquierdo Ty Law es líder de intercepciones en la AFC (lleva cuatro en los tres últimos partidos). Bledsoe, por su parte, tendrá delante a una defensa que suma cinco intercepeciones hasta el momento. Uno de los mejores tándems de cornerbacks de la NFL suma cuatro: James Hasty (2) y Dale Carter (2).

La sexta jornada concluirá el lunes con un partido entre los Miami Dolphins y los Jacksonville Jaguars, dos equipos de Florida que jamás se han enfrentado.

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