March 7, 2003

LA COLUMNA VERTEBRAL
El Soporte Informativo Para Millones de Hispanos
Por Diego Alvarez

Viruela o Smallpox

Amuchas personas les parecerá extraño que en estos tiempos se hable de una enfermedad antigua y erradicada como lo es la viruela. Sin embargo esta enfermedad es una de las principales preocupaciones del gobierno del presidente Bush, debido a que podría poner en riesgo a la población en caso de un ataque biológico.

El Presidente Bush inició un programa nacional de preparación para proteger a los estadounidenses contra la viruela en caso de utilizarse como arma biológica. Por esta razón se le ha solicitado a las diferentes comunidades que formen equipos de preparación contra la enfermedad.

Según información del Centro para el Control y Prevención de las Enfermedades (CDC por sus siglas en inglés), la viruela es una enfermedad grave que ocasiona la muerte a 30% de las personas infectadas. Esta enfermedad es causada por un virus llamado variola que se transmite de una persona a otra a través del contacto cercano.

Se cree que los grupos terroristas podrían tener acceso al virus de la viruela y utilizarlo como arma biológica. Es por eso que el gobierno ha sugerido a los equipos de respuesta especializados en atención médica, así como a otros grupos que son los primeros en responder ante una emergencia, a usar la vacuna contra la enfermedad. Estos equipos se encargarán de identificar a otras personas que tienen que vacunarse para controlar los brotes y establecer centros públicos de vacunación.

La viruela es una enfermedad muy antigua. Durante miles de años se presentaron epidemias de viruela; sin embargo, luego de un exitoso programa de vacunación mundial se logró erradicar la enfermedad. En los Estados Unidos, el último caso de viruela se registró en 1949, mientras que el último caso ocurrido en el mundo se registró en Somalia en 1977. Una vez que la enfermedad se erradicó en el planeta, se suspendió la vacunación habitual de toda la población.

Excepto por las reservas en algunos laboratorios, el virus de la viruela está eliminado. Sin embargo, a raíz de los ataques terroristas de septiembre y octubre de 2001 ha aumentado la preocupación.

Actualmente, en los Estados Unidos hay cantidades suficientes de la vacuna contra la viruela para aplicarla a todos los estadounidenses que pudieran necesitarla en caso de una emergencia. La vacuna se sigue produciendo sin interrupción.

Esta vacuna puede tener efectos secundarios y puede presentar algunos riesgos. La mayoría de las personas experimentan reacciones normales, como dolor en el brazo, fiebre y dolores en el cuerpo. Sin embargo, otras personas presentan reacciones que pueden ser graves.

Las personas que tienen más probabilidades de presentar efectos secundarios graves son aquellas que han padecido enfermedades de la piel y quienes tienen el sistema inmunológico debilitado, como por ejemplo las que han recibido un transplante, son VIH positivas, están en tratamiento para el cáncer o están tomando algunos medicamentos que deterioran el sistema inmunológico.

Las mujeres embarazadas tampoco deben recibir la vacuna porque representa un riesgo para el feto. Las mujeres que están amamantando tampoco deben recibir la vacuna, ni los niños menores de 12 meses de edad.

El Comité Asesor sobre Métodos de Inmunización (ACIP) aconseja que no se aplique la vacuna contra la viruela, a menos que se trate de una situación de emergencia, a personas menores de 18 años de edad.

En el momento, el gobierno no ha recomendado que el público en general sea vacunado contra la viruela debido a que no se tiene información sobre un ataque biológico inminente, y debido también a los mencionados efectos secundarios de la vacuna.

Si quiere más información sobre la vacuna de la viruela llame a su línea de ayuda  al 1-800-473-3003.

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