December 28, 2001

En Aumento La Frecuencia y Dificultades de Abuelos Que Crían a Sus Nietos

La crianza de los niños por los abuelos no es fenómeno nuevo. Sin embargo, la frecuencia y las condiciones bajo las cuales algunos asumen tal responsabilidad preocupa a agencias estatales y nacionales. Los abuelos en cuestión pueden tener problemas de salud y experimentar niveles muy altos de tensión al enfrentarse a los gastos y responsabilidades resultantes. Sus nietos con frecuencia sufren de problemas emocionales, físicos y del aprendizaje. Las ciudades, condados y estados se esfuerzan por desarrollar programas que suplan las necesidades de los niños y los abuelos que los crían.

En los Estados Unidos hay más de 2.5 millones de hogares donde los responsables del hogar son los abuelos. En California, casi medio millón de niños viven en esta situación. Datos recopilados por Mary L. Blackburn, especialista en nutrición y asuntos de la familia y del consumidor de Extensión Cooperativa del condado de Alameda, así como varias encuestas y actividades de grupo, revelaron problemas de los abuelos relacionados con el abuso de drogas y alcohol por parte de los padres de los niños tales como falta de empleo y falta de hogar, encarcelamiento, homicidio, descuido, abuso y falta de servicios de cuidado de niños. Según el censo de 1990, aproximadamente 60% de los niños criados por sus abuelos tienen menos de 10 años de edad y 52% tiene problemas físicos, emocionales y de desarrollo.

En años anteriores se han realizado investigaciones y encuestas para determinar las necesidades de los abuelos y sus nietos que puedan suplirse por programas educativos y de entrenamiento. Varios de estos han sido puestos en práctica y otros están en proceso de desarrollo.

Blackburn reporta que la frecuencia con la cual los abuelos obtienen la responsabilidad principal de criar a sus nietos ha ido en aumento, desde 3.2% en 1970 a 5.5% en 1997, siendo mayor la incidencia entre personas pobres que viven en o cerca de centros urbanos. Muchos de estos abuelos son de edad avanzada y tienen ingresos fijos.

Según diversas fuentes, 39% de abuelos en California responsables por la crianza de sus nietos reportaron tener tres o más problemas de salud, 29% reportaron tener dos y 13% reportaron un problema crónico de salud. Las descripciones de las condiciones de vida de 42% incluyeron niveles muy altos de tensión y muchos abuelos reportaron necesitar apoyo para tratar con sentimientos conflictivos relacionados con sus responsabilidades de crianza.

La especialista encontró los problemas a continuación a los que se enfrentan los nietos:

* problemas de hiperactividad o dificultad para prestar atención

* serios problemas de aprendizaje

* problemas emocionales

* haber estado expuestos a las drogas

* problemas de nacimiento tales como el síndrome de Down y la parálisis cerebral

* problemas respiratorios y de asma

* problemas de enojo excesivo y socialización deficiente

En una encuesta, Blackburn halló que más del 51% de los abuelos reportaron haberse vuelto responsables del cuidado de sus nietos como resultado del abuso de drogas y alcohol por parte de los padres de sus nietos, algunos de los cuales viven en el mismo hogar. Sin embargo, el que los padres compartan el hogar no significa necesariamente que contribuyan económica ni emocionalmente al cuidado de los niños. Muchos abuelos reportaron tratar de prevenir que el estado tomara custodia de sus nietos.

Al ser entrevistados, algunos abuelos reportaron sentirse malentendidos y poco apreciados, así como tristes ante las percepciones de familiares, vecinos y la comunidad en torno a su papel en la crianza de sus nietos. Muchos reportaron necesitar apoyo moral, ánimo y reconocimiento. En un programa, por lo menos 87% dijeron necesitar ayuda con el cuidado de los niños, la disciplina, el trato de los adolescentes, cómo explicar la ausencia de los padres biológicos y maneras de ayudar a sus nietos con sus tareas escolares. Casi 51% pidieron programas educativos sobre nutrición, planeación de comidas poco costosas, modificación positiva del estilo de vida y habilidades de manejo del dinero para lidiar con problemas económicos. Otro 33% dijo necesitar servicios de apoyo legal, suspensión temporal de responsabilidades y entrenamiento sobre tutela legal y derechos legales de los abuelos.

En California, el porcentaje mayor de niños menores de 18 años viviendo con sus abuelos fue de 10.62% en el condado de San Francisco. El porcentaje menor fue de 2.22% en el condado de Mono, según datos recabados durante la Oficina del Censo en 1990. En promedio, los abuelos reportaron cuidar de sus nietos por seis años.

Programas tales como "Familias unidas contra la cocaína crack" (siglas FUACC en inglés) de Oakland y "Los abuelos también son dignos de consideración" (Grandparents Are People, Too) de Extensión Cooperativa de la Universidad de California encontraron necesario realizar esfuerzos educativos y de entrenamiento sobre salud y bienestar, crianza de los niños, tutela y otras cuestiones legales, incluso cambios en la ley, ayuda económica, búsqueda y uso de recursos, necesidad de técnicas de reducción de tensión, asesoría sobre el duelo, ayuda con el cuidado de los niños y transporte, así como la necesidad de entrenar a los niños en maneras de comunicarse con los mayores, autoestima y apoyo entre sí. La extensa cobertura recibida por la prensa ayudó a enfocar la atención sobre estos problemas en el ámbito local y nacional.

Las diversas oficinas de Extensión Cooperativa de la Universidad de California tienen mucha experiencia en programas sobre crianza de los niños, nutrición, prevención y manejo de enfermedades crónicas, uso de recursos familiares y manejo del dinero, seguridad infantil y aumento de la autoestima. El Programa Ampliado sobre Nutrición y Alimentos y ocho oficinas en condados en California han acordado recaudar fondos para un programa de apoyo a los abuelos así como otros para reducir su aislamiento y mejorar la nutrición, salud y bienestar familiar.

Expertos de la UC consideran que se pueden desarrollar programas adicionales que suplan las necesidades educativas y de entrenamiento de los abuelos en la crianza y cuidado de sus nietos y recomiendan investigación adicional sobre maneras efectivas de mejorar la calidad de vida de los niños y sus abuelos en California.

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