August 4, 2006

Melanoma Maligno, Forma Mortal de Cáncer de la Piel

Por Eduardo Grunvald, M.D.

Uno de los casos más difíciles que he enfrentado en mi carrera ha sido el de una madre mexicana de 35 años con tres hijos pequeños. La conocí por primera vez haciendo mis visitas en el hospital. Ella era una de 15 pacientes esa mañana. Pero de lo contrario a los otros pacientes, ella no sobreviviría su enfermedad.

Esta joven madre sufría del melanoma maligno, una forma mortal de cáncer de la piel. Seis semanas despues murió.

Trágicamente, su muerte prematura posiblemente pudo haber sido prevenida. 

El melanoma es un tipo de cáncer que si se detecta y se trata en una etapa temprana, puede ser completamente curado. Es el séptimo cáncer más común en los Estados Unidos. En el 2005 aproximadamente 40,000 americanos fueron diagnosticados en la etapa temprana del melanoma y otros 60,000 fueron diagnosticados con la forma avanzada. ¡Desde 1930 se estima que hubo un incremento del 2,000 por ciento en la incidencia de esta enfermedad!

Si se detecta temprano, la probabilidad de sobrevivencia a largo plazo es de casi un 100 por ciento. En fases más avanzadas éstas estadísticas caen entre 15 y 65 por ciento, dependiendo del grado de la extensión de la enfermedad.

Melanoma es mucho más común en caucáseos, pero los hispanos podrían tener un riesgo más alto de morir de esta enfermedad, debido a que tienen menos acceso a la asistencia médica y a otros motivos que pueden retrasar un diagnóstico temprano. Si usted es de tez blanca o morena, no ignore lo que su piel le dice.

Aunque el melanoma es el menos común de varios tipos de cánceres de la piel, es claramente el más agresivo. Se desarrolla cuando los melanocitos –las células que producen el pigmento en la piel y producen lunares típicos– comienzan a reproducirse sin control.

Los factores de riesgo principales incluyen haber estado expuesto al sol por mucho tiempo y el tener la tez blanca. Entonces ¿por qué los hispanos, que son menos probables de tener tipos de piel de alto riesgo, tienen más riesgo de morir de este cáncer? 

Por varias razones, según los expertos, muchos de ellos probablemente no buscan asistencia médica para los servicios preventivos rutinarios o para los problemas de menor importancia, resultando en una probable disminución de diag-nóstico temprano de cáncer de piel. Para complicar más este problema, los esfuerzos de la detección del cáncer de piel se concentran más en caucáseos que en los hispanos. Y los profesionales médicos, en general, cuando se encuentran con pacientes de menos riesgo no se dan cuenta que probablemente se trata de un melanoma.

Históricamente, la mayoría de los estudios de salud pública se han enfocado más en caucáseos no-hispanos. Sin embargo, hace unos meses un estudio de la Universidad de Southern California detectó un aumento en la incidencia del melanoma avanzado en los hombres hispanos que viven en este estado.

El mensaje es tomar la responsabilidad de autovigilancia de lunares o lesiones de piel sospechosas. En general, los lunares que tienen bordes irregulares, diversos colores dentro de los bordes, tamaño grande, o que no se vean iguales de un lado al otro deben ser evaluados por un profesional médico. Aún, cuando un lunar se vea un poco diferente a los demás, debe ser examinado.

El melanoma puede ser más peligroso de lo que aparenta. Es notorio por no seguir las reglas. De hecho, puede aparecer en áreas no expuestas frecuentemente al sol - entre los dedos del pie, detrás de los oídos, debajo de las uñas del pie. En hispanos y afro-americanos, existe más probabilidad que se desarrolle en las piernas o pies, partes del cuerpo que no siempre son examinadas con tanto detalle.

Nadie es inmune a esta enfermedad mortal. Hable sobre la detección del cáncer de la piel con su doctor. Su propia vigilancia podría salvar su vida.

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